traducere de Adrian Bancu

Suntem la ultima noastră echipă de Huski și încă nu putem mișca din loc Unshakable, nava amiral a temutului High Concept.
-Cât timp pot alerga acei Huski? Cât timp până când ne pierdem toată propulsia din mersul câinilor? Strig ca să mă fac auzit peste strigătele de plăcere ale echipajului de comandă, aflat la posturile de pe punte.
Jumătate din echipaj gemea, tremurând ca niște  bacterii sau protozoare enorme, ce sunt.

Așteaptă, căpitane Nabob! Vera Caspian, inginerul canin al navei  (și un o individă ciudată printre noi), urmărește informațiile video curgând pe consola ei holografică. Ea bătu din palme o dată, se plie lateral de la stânga la dreapta și a dispărut, făcând zapping prin zentanglement cuantic către puntea Kennel de la capătul îndepărtat al navei.
Ea se întoarce la postul ei o clipă mai târziu, cu fața înroșită ca o alarmă.

Poate încă cinci minute pe Huskies. Asta cu cel mai bun mânuitor al nostru de bici.
Propria noastră navă, No Shit, se zguduie în timp ce Unshakable ne bombardează cu tunurile sale subsonice. Sunt trântit în lateral. În timp ce mă agăț de un perete strălucitor, îmi dau seama de forma teribilă în care mă aflu; reflecția mea arată că miile mele de cili, ca părul, sunt moi, macronucleul meu este palid și citoplasma mi-e zbârcită și verde de epuizare. Trei zile de fugă de la Concept au lăsat acest parameci uriaș să arate ca un umanoid nenorocit după o noapte nedormită.
Dar eu sunt încă căpitanul acestei nave și am datoria să o țin departe de mâinile inamicului. De asemenea, o datorie de a transmite trilionul de gânduri despre informațiile din stăpânirea noastră planetei muribunde, care are nevoie de ele pentru a supraviețui.
Care este la aproximativ 300 de ani lumină de planeta portocalie și violetă de care suntem pe cale să ne izbim.

Suntem prinși în puțul gravitațional al planetei, domnule! spuse domnul Huarache, un amiboid de trei metri înălțime cu pete de aur strălucitoare în citoplasmă.

Coborâm!
Nava No Shit se cutremură în jurul nostru în timp ce Unshakable își continuă bombardamentul. Ca întotdeauna, devotamentul High Concept de a-i găsi pe cei simțitori ai galaxiei pentru distracția lor dementă nu are limite. Oprirea noastră să salvăm o planetă pe moarte le va aduce bucurie acelor smucitori amărâți și chicotitori, iar furtul trilioanelor de gânduri despre un singur lucru, pentru propriile eforturi care le provoacă necazuri, va fi cireașa de pe tortul lor fierbinte.
O altă rundă de explozii subsonice ne zdrăngănește de la pupa la centru, chiar dacă mai mulți dintre oamenii noștri cad zvârcolindu-se de beatitudinea indusă de delighter. Vom avea norocul să ajungem la sol înainte ca nava să se dezmembreze și toți cei de la bordul ei să fie suprastimulați până la implozie?
Căpitane! Vera are o privire sumbră pe față. Huskii au căzut, domnule! Câinii se aud scâncind prin interfon.

Declanșăm salvarea de urgență, dar nu vom ajunge departe cu Corgi și Tecki, domnule!
Huarache! Mă uit la planeta strălucitoare portocalie – violetă de pe vizualizatorul mare de pe peretele din față. Putem gestiona manevrele evazive?
Mă simt prea bine să încerc! Huarache chicotește de încântare.
La naiba, a fost lovit!

Fugi din drumul meu! Cilii flutură, trec fermoarul și apuc comenzile cu pliurile membranei mele de peliculă cauciucată.
Câinii scapă și abia dacă mai au putere. Apăsez un comutator, răsucesc un joystick, iar No Shit se îndepărtează de Unshakable, îndreptându-se spre suprafața planetei, în picaj.
Planeta pe care, cu mult timp în urmă, am fost șocat să descopăr cine erau cu adevărat cei mai buni prieteni ai câinilor și de ce răul nu a fost cel mai rău lucru care se cuibărește vreodată în mințile oamenilor.

#
Coborâm repede și lovim puternic solul, ricoșând de la o dună de nisip violet la alta. Bucăți din armura exterioară organică a navei se forțează la fiecare impact, expunând prin fisuri tot mai mult din pielea strălucitoare de meduză a lui No Shit.
Aterizarea se termină în cele din urmă cu o oprire bruscă, zguduitoare, înfipți într-o uriașă masă de pământ – o aglomerare groasă de culoare violet care se ridică cu vapori complecși și larve dense, semi-solide care pâlpâie în ea,  ieșind din mai multe dimensiuni.
Pe măsură ce nava se așează și țipetele se estompează – atât cele declanșate de loviturile razelor de încântare High Concept cât și cele provocate de rănirile asolizării dure –  îmi scutur propriul sac personal și îi ajut pe cei de pe punte care sunt răniți. Unul dintre ei, Ensign Scintilla Tint, un parfum sensibil care se prezintă ca o celulă de sclipici învolburat, este împrăștiat, dar nu o împiedică să facă un raport despre victime.
Cinci morți, 85 de răniți. Vocea ei este un aranjament complex de esteri parfumați care evocă limbajul în centrele vorbirii majorității creierului organic.

Și… o, nu. O, asta e groaznic.
Ce e? Întreb când termin de reparat câteva dintre milioanele de aripi ale uriașei bacterii zburătoare cunoscută sub numele de Locotenent Ah Rise Rhythm.
O întrerupe Vera Caspian, din a cărei rană la cap se revărsa sânge pe o parte a feței.

Câinii sunt căzuți, căpitane! Toți câinii au fugit!
Da, senzorul e mort, confirmă Scintilla.
Și starea navei?  întreb în timp ce Ah Rise Rhythm pleacă să-și verifice colegii de echipaj.

Echipele de reparare sunt pe drum și încărcate cu insulte, spune domnul Huarache. Daune destule, dar nu ireparabile.
Cât timp ne va lua până când suntem gata de lansare? întreb.
Aproximativ două ore, căpitane Nabob. Gelatina ameboidă a lui Huarache se învârte, reparând mai multe regiuni lovite. Presupunând că reparațiile sunt finalizate în mod corespunzător, iar High Concept nu ne distruge mai întâi, tot ce vom avea nevoie pentru a reactiva unitatea de câini sunt câteva...
Atunci e un lucru bun. Mă îndrept spre ieșire.
Ce este asta, căpitane? întrebă Rhythm.
Un lucru bun e că știu unde să găsesc câini, le spun, în timp ce ușile liftului se închid în fața mea și mă îndrept către puntea cu bule unde mă așteaptă trăsura cu mingea săritoare.

#
Sunt la 20 de sărituri vest de No Shit, când Vera se desfășoară de la dreapta la stânga lângă mine, într-o jachetă de câmp cu imprimeu dalmatian, cu un pachet de truse medicale pe spate. Rana ei de la cap a fost înfășurată cu un bandaj cu blană neagră care contrastează cu părul ei destul de blond.
Vera?! Nu sunt chiar surprins să o văd apărând în bolul meu de călătorie, așa. Ca inginer canin, ar trebui să fie alături de mine în această misiune de recuperare.
Craw nu este listată ca o planetă bogată în câini. Vera se balansă în câmpul de suspensie din interiorul mingii, doar ușor zguduită de săriturile puternice ale vehiculului prin peisaj.

Deci, unde sunt câinii ăștia despre care latri, Skipper?
Nu departe, de fapt. Este cu noroc că ne-am prăbușit aici, unde am ajuns.
Norocos? Vera își trage nasul. Și ce se întâmplă dacă ai atrage Conceptul către acest adăpost secret al tău?
Atâta timp cât luăm contact primii, nu-mi pasă. Deși, în funcție de cât de bine își amintesc de mine, s-ar putea să nu avem o primire atât de ușoară.
Pe măsură ce îmi flutură miile de cili, terenul din afara mingii de transport se schimbă, trecând de la dunele de nisip violet la o pădure de cioc de păsări. Ciocurile de tucan uriaș, myna și stârc par ridicate spre cerul liliac, la fel cum ne înconjoară copacii în care atârnă ciocurile altor păsări, clămpănind în briza aspră a după-amiezii.

Macronucleul din inima mea se strânge, în timp ce amintirile din ultima mea vizită în acest loc îmi reveniră în memorie.

Fii atentă, Vera! Dacă acest loc nu s-a schimbat mult, ne îndreptăm spre cel mai adânc întuneric,  metaforic spus.

Ce s-a întâmplat când ai fost aici înainte, căpitane? întreabă Vera. Spune-mi mai multe, ca să știu la ce să mă aștept.
În timp ce mingea de călătorie face o săritură proastă de la o lovitură de cioc de mărimea unui copac centenar de sequoia, ajustez comenzile cursului de pe peretele interior al mingii cu cilii. Aproape am ajuns. Dar putem obține ajutorul de care avem nevoie în ciuda norului pe care l-am lăsat data trecută? Întunericul care încă, până astăzi, mă bântuie?
Poate o rezolv spunând povestea.

A fost acum douăsprezece străluciri pline, când nu eram decât un membru al echipajului pe nava bună Every/None/Always/Never…

#
Ne predăm! țipă căpitanul Fragilistic de la Tabula Raga, isteria din vocea lui deranja chiar și în redarea videoclipului.

Anulați-vă oamenii-lucruri! O, Doamne, vă rog să le anulați!
Ofițer Nabob! Pentru ultima dată îți spun, nu te mai uita la rahatul ăla! Ofițerul meu comandant de la acea vreme, căpitanul Eponymous Prawn din Every/None/Always/Never, a scos dispozitivul de redare video din mănușa mea de peliculă cu o singură mișcare a flagelului său ca de bici.

Fii atent la ceea ce se întâmplă acum și poate vom găsi și salva echipajul Tabula Raga.
În loc să suferim aceeași soartă ca și ei? am întrebat.
Privirea înainte, membru al echipajului! urlă Creveți, un spermatozoid cu o atitudine care nu s-a lăsat niciodată calmă.
Am făcut-o, la fel și ceilalți doisprezece membri ai echipajului și trei ofițeri din grupul de aterizare. Microbi giganți, ne-am continuat marșul/învârtirea/învârtirea/plutirea metodică prin pădurea de ciocuri de păsări, apropiindu-ne de ultima locație cunoscută a Fragilisticului și a petrecerii din Tabula Raga. Cu toții dispăruseră cu șase săptămâni în urmă, lăsând în urmă doar acel videoclip de rău augur ca un indiciu al destinului lor… un videoclip care era blocat redat în buclă în timp ce ne îndepărtam cu toții de dispozitivul meu de player aruncat. „Ne predăm! Doamne, vă rog să-i anulați!
Stați, oameni buni! Locotenent Band Antimony, o panglică de diatomee geometrice cu proprietăți fotoluminiscente, s-a înțepenit brusc în alarmă. Mișcare, sus!
Fiecare dintre noi și-a ridicat și a armat pistoalele de convingere/revizoare, cu țevile țintite spre un crâng de ciocuri de tucan dungat, la o distanță de douăzeci de lovituri. În funcție de dispozițiile lor, acele arme vii pe care le purtam ar putea dezlănțui fie un torent de argumente persuasive, fie fluxuri de coduri de modificare a informațiilor capabile să rescrie relațiile cauzale implicate într-o anumită scenă.
Armele ar fi putut la fel de bine să fi fost inexistente când am auzit urletul plângător din buchetul de ciocuri.
OO-WOO-OOOOOO
În timp ce sunetul ascuțit se modula sinusoidal, m-am cutremurat și m-am gândit să întorc coada. Unul dintre noi a dezertat chiar atunci – un criptoendolit cu pielea cenușie, care s-a dovedit a fi cel mai înțelept dintre noi.
Stați, oameni buni! ordonă Antimoniu. Stați pe poziții!
Cine e acolo? strigă căpitanul Prawn în direcția urletului. Cine e?
OO-WOO-OOOOOO
Din nou, strigătul unduia pe vântul fierbinte și uscat, ținându-ne pe toți în încordarea înfiorătoare. Apoi, brusc, s-a oprit.
O siluetă a ieșit din cîmpul de ciocuri – un bărbat uman gol în patru picioare, strecurându-se încet pe pământul prăfuit. Părul și barba lui  erau lungi și colorate roșu aprins. Purta un guler negru cu țepi, cu un lanț lung argintiu care se întindea sub el.
În spatele lui păși o siluetă pe două picioare – un canin ca un ciobanesc german, într-un fel de salopetă albastră. În laba dreaptă, care includea un deget mare prehensil, cu gheare, purta celălalt capăt al lanțului atașat de gulerul bărbatului.
Când vorbea, vocea îi era profundă și bubuia ca un tunet.
Bine ați venit tuturor”, a spus el. „Cine dintre voi este apt să-l hrănească pe cel mai bun prieten?
Pe omul acela? întrebă Creveți. „Nimeni dintre noi, din păcate!
Nu fi prost. Nu atât de uman„, se răsti caninul. „Cel mai bun prieten al nostru!

 

#

S-a întâmplat aici.” Am mângâiat controalele cursului, iar mingea de deplasare făcu o ultimă săritură. Încă o atingere de control, iar pielea ei se desfăcu în fâșii în jurul nostru, expunându-ne avalanșei sunetelor și mirosurilor din pădurea de cioc de păsări.

Acolo au ieșit prima oară în întâmpinarea noastră. Îmi înfig o cocoașă de peliculă în colțul ciocurilor de tucan la doar câteva tuse distanță.
Ei, un câine dominant, biped, și un om subordonat, în patru labe. Vera face un pas înainte, apoi se oprește. „De ce este prima dată când aud de această întâlnire?”
A fost clasificat ultra-secret după cele întâmplate. Alunec pe lângă ea  în crâng. Pur și simplu nu este timp de pierdut; valul de pământ în care ne înfipsem se putea dispersa în orice moment, lăsând No Shit complet în aer liber. Va termina echipajul meu reparațiile sau va pătrunde Conceptul pentru a-i distruge mai întâi pe ei și apoi pe nava îndepărtată? Este o chestiune nesigură.
Vera își îndreptă arma –un shevolver complet automat, cu anulare a stimei de sine și inductor de false speranțe –și mă urmărește în grămada de ciocuri cu dungi colorate. Nu este prima dată când suntem într-o situație tensionată împreună; a făcut parte din echipaj timp de șapte secvențe, fiecare mai riscantă decât alta.
Dar mi-e teamă pentru noi amândoi dacă potențiale surprize se vor rostogoli împotriva noastră, ceea ce s-ar putea întâmpla, foarte bine. Nu aș pune nimic mai rău dincolo de această lume, după ultima mea vizită dezastruoasă.
Dintr-o dată, un vaiet ascuțit umple aerul – cel puțin familiar pentru urechile mele. Un fior îmi străbate citoplasma când, pentru o clipă, timpul pare să se întoarcă înapoi.
Ignoră asta”, îi spun Verei în timp ce continui să alunec înainte. — Doar continuă să mergi.
Dar este…
Ignoră! Trebuie să ne mențin concentrați, în ciuda distragerii atenției. Indiferent de ceea ce ne așteaptă, trebuie să-l înfruntăm cu putere și calm deplin, neclintiți.
Un moment de tăcere și, din nou, Vera vorbi, încercând să-și țină mintea departe de pericol, poate.

Deci, ce s-a întâmplat după ce câinele și bărbatul lui de companie s-au întâlnit cu grupul tău, Skipper?
Câinele – numele său era Half Hiccup Half Heartattack – ne-a arătat drumul către un oraș ascuns numit Oblongata, care a fost construit în întregime din oase și fecale. Părți din el erau minunat de complicate. Alte părți erau ruine presărate cu cadavre. Au avut un război civil, vezi, animale de companie împotriva stăpânilor… și altceva.
Animale de companie? Te referi la câini sau la oameni?
Da. Mă strec între niște ciocuri strânse de flamingo, încetinind puțin pasul. Nu suntem departe de Oblongata și de posibilele sale pericole acum. Și încă ceva. Ceva pe care nu mai întâlnisem niciodată până acum – cu bună știință.

#
Ce oraș minunat”, a spus căpitanul Prawn în vremurile de altădată. Și ce păcat de toată distrugerea.
Am plătit un preț pentru victorie. Jumătate de sughiț Jumătate de atac de inimă și-a mângâiat omul din lesă pe capul roșcat. Bărbatul a salivat, cu limba înclinată, cu ochii goli. Dar a meritat pentru libertatea noastră nouă.
Libertate. Diatomelor componente ale locotenentului Antimony străluciră puțin mai puternic, apoi s-au estompat. De la ce?
Ăsta și cei asemenea lui, desigur. Heartattack i-a ciufulit barba încâlcită. Ne-au subjugat, ne-au tratat ca pe bunurile lor, ne-au refuzat orice fel de drepturi… și acum uite. Cine este un băiat bun acum, nu? Cine este un băiat bun acum? Râzând, Heartattack clătină din capul bărbatului lângă barbă, legănându-l dintr-o parte în alta.
Cu toate acestea, ochii bărbatului erau goli. Îmi era greu să-mi imaginez că făcuse parte vreodată dintr-o clasă conducătoare de orice fel.
Când s-a încheiat războiul? întrebă Prawn.
Cu doar câteva zile în urmă, a spus Heartattack.
Asta se potrivește. Structura panglică a lui Antimoniu se ondula. Misiunea noastră aterizartă dispărută trebuie să fi fost prinsă în toiul conflictului.
Heartattack dădu încet din cap.

Desigur. Moartea lor nu a avut nimic de-a face cu Godicilii.
Prawn și Antimony au schimbat o privire care m-a făcut mai nervos ca niciodată. Mi-am ținut extrudările de peliculă și cilii înfășurați strâns în jurul pistolului meu de convingere/revizoare.
Deces? spuse Creveți. Nu am spus niciodată că sunt morți. Tot ce știm este că sunt dispăruți.
Și ce este un Godicil?
Vrei să spui că nu știi? Heartattack, s-a ghemuit lângă bărbat și a făcut semn spre ceea ce mi se părea un spațiu gol deasupra umerilor bărbatului. Vrei să spui că nu poți vedea?
Să văd ce? întrebă Prawn.
Vino mai aproape. Atacul de inimă a continuat să gesticuleze acel spațiu de deasupra umerilor omului. Privește mai atent.
Creveți a înotat, propulsându-se cu mișcări ale cozii de flagel și s-a uitat în jos la bărbat, conform instrucțiunilor.
Încă nimic? Heartattack părea enervat. Mai aproape!
Ce mai exact, arată…
Deodată, Prawn a fost târât în ​​jos spre bărbat, dar nu de către el. Din câte am putut vedea, era ca și cum ceva în acel spațiu gol l-ar fi smucit în jos spre el, ținându-și corpul ovoid strâns, în timp ce coada îi zvâcnea nebunește.
Și apoi s-a oprit. Prawn a căzut la pământ, lângă om, inert.
Un Godicil, a spus Heartattack, este asta.
După cum a spus ciobănescul  drept, alți câini bipezi cu oameni goi în lesă – unii cu mai mult de unul – s-au adunat din dărâmăturile din jur. Toți oamenii mârâiau când se apropiau, bărbați și femele, deopotrivă.

Doar pentru că nu poți să-l vezi, nu înseamnă că nu poate câștiga un război. Sau să fii cel mai bun prieten al nostru. Heartattack a dat drumul lesei și toți ceilalți câini din jurul nostru au făcut la fel.
Cuvintele isterice ale Căpitanului Fragilistic de la Tabula Raga din acel videoclip teribil s-au repezit înapoi la mine. Retrageți-vă! Doamne, vă rog să-i anulați!
Doar pentru că nu îi poți vedea, nu înseamnă că nu te pot măcelări”, a spus Heartattack, chiar înainte să fluiere și toți oamenii să ne atace deodată.

#
Cum naiba ai supraviețuit?” întreabă Vera.
Nu ajung să termin de spus povestea mea, pentru că tocmai atunci comunicatorul meu începu să sune, avertizându-mă despre un mesaj de la No Shit. Glisând dispozitivul din tocul său lipit de peliculă, îl aprind cu cilii mei fluturași și ascultăm.
Valul de pământ s-a împrăștiat s-a risipit! The Unshakable ne-a detectat!” Vocea din difuzor aparține locotenentului mereu de încredere Ah Rise Rhythm. „Luptătorii lor vin rapid, cu delighters complet încărcat! Reparațiile sunt aproape finalizate, dar stăm pe loc cu motoarele fără câini! Fără rătăcire, capische?
Reține-le cât poți de mult, îi spun. Lansează toate escadrilele de luptă. Ține scuturile ridicate cât de mult poți, pe baterie.
Nu va dura mult, căpitane! Așa cum spune Rhythm, există o explozie în fundal. „Nu mai avem mult în rezervor!
Sperăm să luăm legătura în curând cu vești bune. Îmi păstrez vocea încrezătoare de dragul lui.  Nabab, am încheiat.
Trebuie să plec, Skipper. Vera bate din palme o dată, se îndoiește de la stânga la dreapta și a plecat – probabil că se întoarce la navă pentru a evalua și a ajuta echipajul. Poate chiar are niște cățeluși de urgență ascunși într-o pensiune criogenică, pentru o zi ca asta.
În timp ce rup conexiunea, aud foșnet de la peria cu coadă de păun din apropiere și mă trântesc să-l înfrunt. Extruzând o mănușă de citoplasmă, o înfășor în jurul pistolului meu instakarmashawarmadharma și o ridic în sus, pentru orice eventualitate.
Cine ești acolo?” Pe măsură ce cuvintele îmi ies din șanțul bucal, fiecare cil de pe corpul meu se înțepenește ca un ac, tremurând de tensiune. Arată-te!
Imaginați-vă surpriza mea când un bărbat uman cu păr roșcat iese din pădure, în stil biped, îmbrăcat într-o haină neagră și bine aranjat.
Salutări, prietene. Zâmbind, își ridică mâinile, care sunt goale de arme, de altfel. Ești binevenit aici, în micul nostru colț de lume.
Salutări și vouă! Îl recunosc instantaneu drept roșcatul gol din lesa lui Half Hiccup Half Heartattack din vizita mea anterioară… deși nu îi împărtășesc această recunoaștere imediat.
Mă numesc Fah Fistula și sunt șeful orașului nostru frumos Oblongata. Roșcatul se înclină puțin, apoi se îndreaptă. Și tu ești…?
Ezit să-mi anunț numele, apoi decid să merg mai degrabă la stricat decât să mint. „Căpitan Nabob”, îi spun. „Nava mea, nava de croazieră No Shit, s-a prăbușit în apropiere și se află într-o situație dificilă”. Fac o pauză dramatică. „Suntem fără câini”.
Atunci avem ceva în comun!” Fistula dă din cap. „Nu se găsește un câine nicăieri în Oblongata sau în împrejurimile sale binecuvântate.”
Vacuola mea contractilă în formă de stea și canalele radiante se strâng într-o spirală, versiunea parameciului a unei încruntări. „Fără câini… deloc?
Din nou, Fistula dă din cap, negativ.

Dacă ai venit în căutarea lor, nu ai noroc. Ultimul a murit în timpul războiului nostru civil recent, încheiat cu câteva săptămâni înainte de sosirea ta.
A mai fost un război civil, de data aceasta cu rezultate mult diferite. Lucrurile încep să aibă un sens groaznic. Dacă ceea ce spune el este adevărat, No Shit și toți cei de la bord sunt cu siguranță condamnați.
Bărbatul gesticulează, invitându-mă să merg mai departe. — Veţi vizita târgul Oblongata, domnule? Cred că veţi găsi ospitalitatea noastră mult îmbunătăţită de la ultima dumneavoastră vizită aici.
Deci el își aduce aminte de mine. „Dar ce zici de ceilalți? Cei mai buni prieteni ai câinilor?”
Godicilii? Fistula zâmbește sumbru. — Pe cine crezi că am învins în acest război?
#

În timp ce erau atacați, echipajele Every/None/Always/Never nu a ezitat să deschidă focul. Fiecare dintre ei a tras cu convingătorul/revizorilor, fără a reține  – și nici o lovitură nu a făcut o diferență al naibii. Oamenii trăgeau asupra noastră cu un foc puternic, fără să țină seama de fluxurile de argumente sau de perturbări cauzale care se scurgeau din țevile armelor noastre.
Stilul lor de asalt era surprinzător, descurajant. Ne-au doborât oamenii și i-au prins, dar nu și-au folosit niciodată ghearele ascuțite sau colții strălucitori pentru a le face rău.
La fel cum căpitanul Prawn fusese ucis de ceea ce părea a fi spațiul gol de deasupra umerilor omului roșcat, i-am văzut unul după altul dintre colegii mei de navă sfâșiați de forțe nevăzute. Bucăți înfiorătoare de măruntaie s-au vărsat pe pământ peste tot în jurul meu, izbucnind din piei și capsule care aparent s-au deschis spontan.
Doar eu am fost cruțat, zvârcolindu-mă din măcelul îngrozitor care i-a cuprins pe camarazii mei. Locotenentul Antimony a încercat să-l urmeze, dar a fost nimicit de o femeie cu părul negru care țipă și apoi s-a spart ca un balon blocat.
La fel ca în videoclip, a fost haos pur. Mintea învârtită, m-am trezit prins de un cioc negru falnic – și Half Hiccup Half Heartattack a pășit în fața mea.
Se pare că toți erau apți să-i hrănească pe Godicili. Heartattack a ridicat din umeri. „Dar tu ai un rol diferit de jucat.
Rol? A trebuit să lupt să nu îmi tremură vocea în timp ce oamenii care tocmai mi-au sfâșiat colegii de echipaj se ridicau și se învârteau în jurul meu, cocoșați și străluciți. — Ce rol?
Prizonier torturat. Făcu un gest Heartattack și doi bărbați musculoși – unul cu părul castaniu, unul blond – s-au ridicat de pe mâini și din genunchi și s-au năpustit spre mine.

Nu-ți face griji. Durerea va merita până la urmă… deși nu atât pentru tine.
Cei doi bărbați m-au folosit ca pe un sac de box atunci, pompând pe rând cu pumnii în pelicula mea. Fiecare lovitură era mai dură decât ultima, făcându-mă să gem și să țip de durere.
Și de fiecare dată când un pumn uman mi-a lovit micronucleul prin peliculă, m-am împărțit. M-am spart cu câte o copie a mea, care s-a zvârcolit în brațele unui câine care aștepta.
Urlând la durerea care mă străbătea, am avut răspunsul la o întrebare care mi-a răsărit în acel moment.
Dacă suferi o reproducere asexuată indusă de impactul fizic, este socotit un viol?

#

Sunt nervos când Fistula mă ghidează în orașul proaspăt ruinat. Rămân atent la orice mișcare bruscă din orice direcție, chiar dacă îmi dau seama că toată vigilența mea probabil că nu mă va salva.
Aici s-a întâmplat, acel atac cu pumni… reproducerea forțată. Ultimul lucru pe care mi-l amintesc din acea zi este să mă uit la toți copiii pe care i-am făcut împotriva voinței mele, strălucind și tremurând ciudat în soarele amiezii. Apoi, am leșinat de durere, după încetarea violenței.
M-am trezit cine știe câte ore mai târziu, zbârcit și mizerabil în deșertul de nisip violet. Ridicându-mă, am văzut membri ai echipajului de la Every/None/Always/Never cu gura căscată la mine, întinzându-se să mă ridice în cili și pseudopodii pentru a fi transportat înapoi la navă. Când am ajuns acolo, nu am spus nimic din ceea ce mi s-a făcut, deși am povestit filialei noastre de informații tot ce mi-am amintit de Oblongata. Am crezut că nu voi călca acolo niciodată în viața mea – m-am rugat să nu se întâmple – dar iată-mă, întors la locul crimelor împotriva mea.
Și un martor la acele crime merge ușor alături de mine, de parcă am fi prieteni dragi vechi. Inutil să spun că țin mereu o mănușă extrudată aproape de pistolul meu instakarmashawarmadharma.
Atenție”, spuse el calm. — Încă mai sunt câțiva dintre ei care se plimbă prin preajmă.
Câini?
Copiii tăi”, spune Fistula.
Sunt mai confuz ca oricând. „De ce este un lucru rău?
Pentru că erau de partea greșită. Erau inamicul – o parte din asta, oricum.”
Încercuim ruinele unei structuri gigantice care pare să fi fost construită din vitralii, lumina stelelor și un fel de viță de vie înflorită. O catedrală, poate? Atunci de ce sunt grămezi de cranii de câini aranjate pe podea?
Nu știu nimic despre acest loc”, spun, aproape pentru mine. — Nu înțeleg ce s-a întâmplat aici.
Ce s-a întâmplat cu tine, vrei să spui? Pe vremuri?” Fistula smulge o floare violet  dintr-o viță de vie și o învârte între degetul mare și arătător. — Pot să vă spun atât de multe: a fost ideea câinilor.
„De ce? Ce ar putea avea de câștigat din ceea ce mi s-a făcut?”
— Pace! Ăsta era planul, oricum. Fistula aruncă floarea departe. „Ei au vrut ca descendenții tăi să servească drept gazde pentru Godicils – deși mai degrabă am putea să le numim capcane”.
Poate că m-ar ajuta dacă aș ști ce sunt Godicilii.
Paraziți invizibili, hidoși”. Fistula tresări puțin când o spune. „De cele mai multe ori, nici nu știi că sunt pe tine”. Se întinde pe spate cu ambele mâini și mângâie spațiul gol de deasupra umerilor lui. „Pe tine și în tine”.

În tine.”
Fistula se încruntă și dă din cap. „Îți trec firele sclipitoare prin corpul tău, înfășurându-le în jurul organelor tale – ocupându-ți inima cu un cuib de viermi. Te umplu de substanțe chimice, te conduc la violență și se hrănesc cu furia și durerea ta. Singura modalitate de a a face mâncarea să vină este să te întorci împotriva unui inamic, chiar dacă acel dușman a fost prietenul tău.”
Cuvintele Lui se afundă, iar înțelegerea crește. — Atunci războiul civil pe care l-au câștigat câinii, cu acei ani în urmă?
A fost declanșat de Godicils”, spune Fistula. „Și noi, oamenii, eram gazdele lor. Dar în războiul de dinainte, câinii erau gazdele și așa mai departe. Acest lucru a durat mii de ani, un război după altul, până când Half Hiccup Half Heartattack a devenit șeful câinilor. El a fost primul care a putut să-i vadă și să-i citească pe nenorociții slăbănogi. El a fost primul care a înțeles cum sunt manipulate ambele părți. Și când voi, oameni buni, ați început să intrați, el a venit cu un plan pentru a ne elibera pe toți.
Mă zvâcnesc la o licărire de mișcare lângă un turn de cărămidă verde care pulsa pe jumătate… apoi mă relaxez. Nimic acolo.
La acea vreme, Godicile erau cei mai buni prieteni ai câinilor”. Fistula continuă să meargă, atrăgându-mă spre o cupolă argintie răvășită care pare să fie centrul orașului. „Dar Heartattack știa că asta va dura doar până la următorul război, când Godicilii vor schimba partea și vor conduce oamenii în conflict. Acest lucru va continua pentru totdeauna, știa el, dar dacă ar exista o a treia parte? O nouă gazdă amestecată în acest ciclu? Una care ar putea fi prea tentantă pentru ca Godicilii să reziste – până când au fost prinși înăuntru… și apoi întregul pachet ar fi aruncat.”
Și Godicili au luat momeala? Omit partea despre suferința și încălcarea mea personală – cel puțin pentru moment.
Am lucrat cu toții împreună, jucându-ne rolurile. A trebuit să facem să pară convingător… chiar până la atacul asupra echipei tale, mă tem. Aveam nevoie să pară că te torturăm pentru informații și copiile pe care le-am lovit cu pumnul. din tine au fost neintentionat.” Sună a regret. „Și când am avut copiii voștri și am vorbit despre cât de minunați erau și despre ce capacități uimitoare aveau, Godicilii au sărit asupra lor! Heartattack  i-a văzut mergând, unul după altul, atașându-se de corpul copiilor tăi. Și apoi a închis capcana, i-a îngropat, cum fac câinii. De-a lungul timpului, tratamentul cu Godicil i-a transformat pe copiii tăi în ființe cu puteri, s-au eliberat și au venit după noi toți. Au ucis până la ultimul câine și aproape că ne venea rândul, dar am găsit o modalitate de a-i ucide mai întâi și pe Godicili, cu ei”.
Mi-ai ucis copiii.
Corect, spune Fistula.
În afară de câțiva care încă mai rătăcesc prin jur.
Exact.
Bine. Nimic din ce am auzit de la el nu mă face să mă simt mai bine în legătură cu ceea ce s-a întâmplat… sau mai plin de speranță în legătură cu tragedia pe care am venit aici să o evit. Și ceasul ticăie, știu, numărând invers câteva minute rămase pentru ca No Shit să mai reziste împotriva unor șanse infime. Ce se întâmplă dacă Unshakable a distrus-o deja?
Gândul la asta mă inspiră să caut mai adânc o soluție. Trebuie să fie ceva aici care să alimenteze nava, ceva care nu a fost distrus în ultimul război.
Fistula”. Mă uit în jur la ruine în timp ce înaintăm. — Ştii dacă câinii au îngropat altceva?
Fistula pufnește și se oprește din mers. „Bună întrebare. Nebunii ăia îngropau mereu lucruri.
Îmi place unde se îndreaptă discuția acum. — Vă puteți gândi că aveau vreun loc de înmormântare anume? Arăt spre pământ cu una dintre mănușile mele de peliculă.

Ei bine, nu acolo jos. Fistula arătă în sus. — Acolo și-au făcut toate îngropările.
Așteptați o clipă.” Fac din nou chestia aia cu vacuole/canale încruntate în formă de stea. „Să înțeleg că acești câini au îngropat cumva lucruri… pe cer?
Nu atât de departe, pe cer. Fistula își înclină capul pe spate și împinge cu degetul un nor portocaliu pufos deasupra capului. „În acelea.”
Un fel de formare de nor hiperdens cu proprietăți antigravitice? Este ceva nou pentru mine. — Atunci cum au ajuns acolo sus?
Cu liftul, desigur. Se uită peste umăr și gesticulă în direcția  a ceea ce pare a fi un miraj de căldură îndepărtat, al aerului care se ondula.
Ei bine, hai să vedem ce au ascuns acolo sus! Îl înghinesc împreună cu cilii mei pâlpâitori. „Dacă există o sursă ascunsă de energie, trebuie să o găsim repede. Timpul se scurge și o mulțime de macrobe bune sunt pe cale să fie distruse.

#
Ieșim din liftul transparent ondulator într-un loc cu adevărat minunat, construit din nor portocaliu ondulat. Puful norilor  văluresc lucrurile, plutind împrejur, strălucind fiecare nuanță de portocaliu în lumina neobstrucționată a soarelui târziu. Totul pare vaporos, dar ne susține ceva greutatea amândoura, afundând doar puțin, ca într-o spumă elastică, picioarele lui Fistula și cilii mei mișcători.
Susține mult mai mult decât atât. Câinii au lăsat tot felul de lucruri aici sus, amestecate în puful ca de bumbac. Există grămezi de oase, desigur, și zdrențe și cârpe – dar și piese și echipamente mecanice și electronice… materiale de construcție… dispozitive funcționale. Lucrurile clipesc și fredonează în bancul de nori, în timp ce alții vorbesc și zbârnâie și zvâcnesc – și fac și alte lucruri.
Pe măsură ce mergem mai departe, auzim sunete din interiorul unui fel de buncăr construit din metal ondulat. Sunetele sunt inconfundabile, chiar dacă sunt înăbușite – și partea din mine care este cea mai apropiată de o inimă umană tresare cu adevărat. Poate că, după toate cele petrecute, mai există o speranță.
Auzi aia?” o întreb pe Fistula, arătând cu o mănușă spre clădire.
Da, dar e o încuietoare la uşă”, îmi spune el.
Așa că dă-i drumul”, spun eu în timp ce îmi întind mâna spre conversația mea. „Și fă-o captivantă!
El ezită, apoi merge să recupereze o bară de metal dintr-un morman de vechituri din apropiere.
În timp ce se îndreaptă spre buncăr, conversația mea face legătura. — Comandante? Vera Caspian răspunde la apel. „Unde naiba ești? M-am întors de la No Shit și nu te pot găsi nicăieri!
Nu contează!” Mă uit cum Fistula sparge lacătul și îl aruncă deoparte. „Întoarce-te imediat pe navă. Și pregătește-te fără întârziere!”
Da domnule!
Fistula deschide ușa și zgomotul izbucnește din interior. Tot acel lătrat minunat, minunat.
Și apoi îi văd pe ei, cei care scot acele sunete și știu că putem face asta. Putem câștiga datorită lor.
În timp ce se îndreaptă spre mine, râd ordinele mele către Vera. „Adu-mi hamuri, Vera! Zeci de hamuri și cele mai lungi lese pe care le poți lua cu tine în următoarele cincisprezece minute!
Bătălia este în plină desfășurare când cobor din cer un mare danez înaripat, exultant de felul în care vântul îmi biciuie cilii.
Luptătorii inamici se aruncă și explodează deasupra capetelor, luptându-se cu cei din No Shit. Cerul se luminează, dar focul nu se apropie de danez sau de oricare dintre ceilalți câini înaripați.
Sunt zeci de ei, lătrând și urlă de bucurie în timp ce se înalță pe aripi mari de pene. Agil, trec printre explozii și schije, strunind dintr-un loc în altul, o brigadă de îngeri îmblăniți. Produse ale științei Godicil, aceste miracole modificate genetic sunt în mod clar bucuroși să fie în sfârșit eliberați din adăpostul în care au statt ascunși prea mult timp. Heartattack și oamenii săi ar fi putut să-i fi salvat de dominația Godicil, dar închiderea lor nu a făcut decât să le intensifice dorința de a fi liberi.
Și acum, în sfârșit, ei pot zbura… și noi la fel.
Eu și danezul aterizam în fața navei No Shit, unde Vera mi-a urmat ordinele cuvânt cu cuvânt. O mulțime de membri ai echipajului sunt și ei acolo pentru a ajuta la punerea ei în mișcare – Vera, Ah Rise Rhythm și Mr. Huarache printre ei.
Danezul, liderul haitei, mă urmărește în față și este primul care acceptă un ham. Urmează celelalte zeci, aterizează ușor și zboară spre pozițiile de-a lungul liniilor de plumb lungi și incredibil de puternice. Toți gâfâie, adulmecă și latră de bucurie, în timp ce echipajul le fixează hamurile, având grijă să lase aripile libere și libere. Cântă și ei, în cuvinte pe care le-au învățat Heartattack cu ani în urmă, cuvinte poetice de zbor și frumusețe și evadare în ținuturile îndepărtate ale stelelor.
De fiecare dată când luptătorii inamici se formează și încearcă să-i arunce, propriii noștri luptători îi resping cu o grație disperată. Nu vom lăsa nimic să stea în calea a ceea ce urmează.
Când hamurile sunt securizate, toți membrii echipajului se îndreaptă spre navă, cu excepția Verei. Împotriva asprimei spațiului, ea se aruncă într-o sanie specială în spatele câinilor, asamblată în grabă de echipajul extrem de motivat al lui No Shit.
La semnalul meu, când tot echipajul și aeronavele de luptă sunt la bord, Vera șfichiuie cu biciul. Câinii înaripați – Danezi, Huskii, Ciobanești, Ogari, Golden Retrievers, Dobermani, Labradori și alții – aleargă și bat pe nisipul violet. Ei trag nava în spatele lor cu o ușurință incredibilă, alunecând-o afară din locul accidentului și luând viteză.
Când labele lor părăsesc pământul, la fel face și No Shit. Împreună, urcăm în sus, lăsând în urmă lumea îngrozitoare a lui Craw care ne-a ținut jos – care m-a ținut  jos încă de la prima mea vizită, deși în cele din urmă i-am rupt strânsoarea. Așa cum zboară câinii și nava, la fel și sufletul meu. Pe măsură ce pământul se retrage sub noi, la fel și durerea și durerea care m-au împiedicat să-mi ating potențialul maxim ca parameci și căpitan de nave.
Luptătorii inamici se învârt în jurul nostru, iar noi tragem departe de ei, prea repede pentru a fi urmăriți. Nu ne pot împiedica să ducem trilioanele de gânduri despre un singur lucru în acea lume pe moarte sau să mergem în oricare dintre multitudinea de aventuri care ne așteaptă cu siguranță.
Nava de atac High Concept Unshakable urlă spre noi, trăgând cu fiecare armă din arsenalul său… apoi pare să stea nemișcată în timp ce Vera împinge câinii la viteze noi incredibile.
Cumva, aripile și labele lor au la fel de multă tracțiune în gol ca și pe sol și în atmosferă. Nu pot să explic și nu-mi pasă. Nu-mi pasă de fizică sau de amintirile durerii mele sau de blestematul de High Concept sau de oricare dintre ele.
Este suficient să stau pe spate și să privesc de pe puntea navei mele strălucitoare cum acei câini înaripați ne poartă în gloria plină de stele a galaxiei, lătrând de bucurie sinceră la fiecare pocnet al biciului strunitor.

Traducere de Adrian Bancu