Foto: www.universetoday.com/Credit: NASA’s Goddard Space Flight Center

TESS este un satelitul de cercetare și are misiunea să găsească planetele în jurul altor sisteme stelare. Astronomii care folosesc TESS cred că au făcut o descoperire destul de surprinzătoare; prima lor planetă plutitoare – sau necinstită -. Planeta a fost descoperită folosind microlensing (fenomen astronomic cauzat de efectul lentilei gravitaționale) gravitațional, în cazul în care planeta a trecut prin fața unei stele, distorsionându-și lumina și dezvăluind prezența acesteia.

Cu toții suntem familiarizați cu cele opt planete din Sistemul nostru Solar și, probabil, ne familiarizăm cu conceptul de exoplanete, însă există o altă categorie de planete, „planetele necinstite”. Acestea sunt obiecte misterioase care călătoresc prin spațiu fără a fi legate gravitațional de vreo stea. Originea lor a fost motiv de multe dezbateri, dar teoria populară sugerează că au fost ejectate din sistemul lor stelar gazdă în timpul formării sau poate mai târziu din cauza interacțiunii gravitaționale.

Simulările au sugerat că aceste „planete plutitoare libere” sau FFP-uri ar trebui să fie abundente în galaxie, dar până acum nu au fost detectate multe. Teoria populară a ejectării din sistemele stelare poate să nu fie totuși povestea completă. Acum se crede că diferite mecanisme de formare vor fi responsabile pentru diferitele mase FFP. Acele FFP care au o masă mare se pot forma izolat de colapsul gazului, în timp ce cele de la capătul de masă scăzută (comparabile cu Pământul) sunt probabil supuse unei ejecții gravitaționale din sistem.

Detectarea unor astfel de obiecte rătăcitoare printre stele este mai mult o provocare, emisia lor limitată (sau reflectarea) radiației electromagnetice făcându-le aproape imposibil de observat.

O echipă de astronomi a folosit TESS pentru a căuta astfel de planete. TESS a fost lansat în aprilie 2018 și, în timp ce se află pe orbită, scanează bucăți mari de cer pentru a monitoriza luminozitatea a zeci de mii de stele.

Echipa care efectuează astfel de observații și-a publicat recent descoperirile în „Astrophysical Journal” și a raportat un eveniment candidat FFP asociat cu steaua TIC-107150013, care este la 3,2 parsec distanță. Evenimentul a durat 0,074 zile +/- 0,002 și a dezvăluit o curbă de lumină cu caracteristici așteptate de la un FFP. Acesta marchează primul FFP descoperit de TESS, un pas interesant de-a lungul drumului pentru a începe să dezvăluie misterele din jurul acestor lumi extraterestre ciudate.