Nebuloasa Stingray este considerată cea mai tânără nebuloasă planetară cunoscută.  Astronomii au asistat la formarea sa timp de o jumătate de secol, iar acum au observat că nebuloasa se estompează.

„Acest lucru este foarte, foarte dramatic și foarte ciudat”, spune Martín A. Guerrero de la Instituto de Astrofísica de Andalucía, Granada, Spania, coautor al unui studiu asupra nebuloasei Stingray. 

Imaginile succesive din fotografiile Hubble, realizate între anii 1996 și 2016, au dezvăluit faptul că nebuloasa Stingray  devine din ce în ce mai slabă și mai puțin proeminentă. Acum, Stingray este asemeni unei umbre în comparație cu ceea ce arăta odinioară și devine în fiecare zi din ce în ce mai slabă. Un exemplu în acest sens îl oferă luminozitatea datorată prezenței oxigenului ionizat, aceasta scăzând cu un factor fără precedent de 1.000 în cei douăzeci de ani de observații.

Steaua centrală a nebuloasei Stingray, cunoscută sub numele de SAO 244567, a fost clasificată de astronomul Karl Gordon Henize, în anul 1967, ca fiind „un gigant albastru strălucitor”. În anul 1971, astronomii și-au dat seama că steaua din stadiul târziu este înconjurată de o nebuloasă slabă, pe care au identificat-o rapid ca fiind începutul unei nebuloase planetare. Denumirea oficială pentru Stingray este Hen 3-1357, fiind genul de nebuloasă formată de o stea ce se apropie de sfârșitul vieții sale și începe să-și expulzeze straturile exterioare în spațiul înconjurător.

Odată cu anul 1971, SAO 244567 și-a început creșterea temperaturii, aceasta urcând de la 40.000 la 108.000 grade Fahrenheit până la sfârșitul mileniului, după care și-a inversat cursul, răcindu-se.

Creșterea bruscă a temperaturii este suspectată de astronomi că se datorează unui fulger de heliu, „o afecțiune critică în interiorul unei stele uriașe, în care o coajă de heliu nears se fuzionează în doar o zi, eliberând o cantitate extraordinară de energie acumulată”.

Acum, strălucirea Stingray se estompează, iar lucruri ca acesta probabil că se întâmplă tot timpul în tot universul, însă, de această dată, astronomii au avut norocul de a prinde procesul în acțiune.

www.universetoday.com

Foto: universetoday.com